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トーホーシャープストン 栗林健社長〜職人のための職人〜(株式会社ユニーク tel.03-5839-3558)
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やすり・ダイヤモンド工具ならやすり.jp やすり基礎知識 −トーホーシャープストン 栗林健社長

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トーホーシャープストン 栗林健社長〜職人のための職人〜

東南アジアで蘇るモノヅクリ魂

「これからは東南アジアですね」。株式会社トーホーシャープストン 栗林健社長はひとなつっこく笑いながら、しかし力強い口調でこういった。タイ、ベトナム、ミャンマー、シンガポール、ラオスといった、東南アジア向けの輸出製品の製造が追いつかず、祝日も休まず工場を稼働させているのだ。

東南アジア向けの輸出の利幅はけして大きくない。しかし、国力が上がるのに比例して「高品質化」が求められることが「砥石メーカー」として充実感を産み、冒頭の発言に力を与えているのだ。

歴史的経緯から東南アジア諸国に親日国は多く、商社なども進出していたので「メイド・イン・ジャパン」への信頼は厚かった。そこに安価な中国製が流入してきて市場を席巻すると、圧倒的な低価格の前に「メイド・イン・ジャパン」は太刀打ちできずにいた。ところがシンガポール、インドネシアを筆頭に経済が発展し国力が付くと、製品購入の基準は「価格」から「品質」へとシフトしていくのは、戦後日本が歩んだ道程と同じだ。

中国製で我慢していた東南アジアの人々が、かつて手にしていた「メイド・イン・ジャパン」へと回帰していると栗林社長は言う。

購買力の違いからの工夫

順風満帆というわけではない。東南アジアと日本の購買力の違いから、多くの工夫が求められ、それを実現することで信頼を獲得していかなければならず、いまが正念場だとも続ける。

砥石は「陶器」などと同じく、ブレンドした素材を「焼成」する。これが砥石の妙味。仕上がりの堅い、柔らかいを決定するのは素材と配合比率だけではなく、この「焼き」が決めるのだ。そのため、同じ配合、同じ焼き時間、同じ釜を使ったとしても、工場の場所が道を一本隔てただけでも全く違う砥石ができてしまう。

ロスが少なく歩留まりがよい

「草加せんべいと同じ」。トーホーシャープストンのある川口市峯は「せんべい」で有名な草加市に隣接し、周囲に米菓を扱う店が多い。湿気や温度に弱い砥石と重ねる。「だから今年の夏はまいった」。記録的な2010年の猛暑により商品として出荷できない不良が多くなってしまったのだ。いくぶん涼しくなる夕方からしか作業ができず、生産量がガタ落ちとなり暑さとのダブルパンチだったと微苦笑しながら頭を掻く。

 トーホーシャープストンの砥石MAシリーズの特徴は厚さ1mmという薄さだ。薄さが高速切断を実現し、同等の製品より3倍ほどの使用時間を獲得した。その切れ味はまるで「柳刃包丁」。スッと「刃なり」に任せるだけで切れてしまうので力がいらない上に、「切断幅」が少ないことから材料の「消耗(ロス)」を抑えることができコストカットへとつながる。これもトーホーシャープストンのMAシリーズが多くの職人に支持される理由だ。

国内産業空洞化を嘆く

東南アジアで躍進する栗林社長だが、国内に話しを向けると一瞬の間のあと、すこし寂しげな表情を浮かべて話し出した。

「道具の違いより、価格の違いばかりが求められるようになった」

デフレと不況の厳しい時代に、消費者が安い商品を求めることは仕方がないと前置きをした上で、

「品質を求めるようになった東南アジアと比較してしまう」

そして「砥石業界」についても、
「砥石はニッチ産業。高齢化と不況で廃業が増えれば、品質の高い砥石製造の技術も失われてしまう。失われてから取り戻すことは不可能」

栗林社長の周囲には経験豊富な知人や友人が多く、利益の薄い製造業より、仕入れて売る「商社型」を奨める声も多い。しかし、メーカーの意地として少しずつになっても砥石を作り続けていきたいと語った。筆者には、この「意地」という言葉に「プライド」というルビが重なって見えた。
聞き手 宮脇 睦(コラムニスト)

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2018年10月18日(木)
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